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イカは地球外生命体だった!? 自ら遺伝子を書き換える特異能力と知性の謎/権藤正勝

タコが知能の高い生物であることはよく知られているが、イカも驚異的な能力を持ち合わせていることでは負けてはいない。そのため、イカの知性は宇宙由来ではないかという説があるがーーそれがどのようにして宇宙からもたらされたのか、検証してみよう。

文=権藤正勝

*関連記事「タコは地球外生命体だった!?」

『宇宙戦争』に描かれたタコ型エイリアン

 火星人といえば、どのような姿を思い浮かべるだろうか? 今では、グレイタイプのエイリアンを想像するだろう。だが、ひと昔前までは、火星人といえば、タコのような触手を持ったエイリアンを想像していた。

 このタコ型のエイリアンのイメージは、1898年、イギリスの作家H・G・ウェルズが発表した名作『宇宙戦争』から生まれたものである。内容は、タコのような触手を持った火星人が、突然ロンドン近郊に現れ、トライポッドと呼ばれる3本足の巨大マシーンで攻撃を始めるというものである。これまで幾度となく映画化もされているので、内容を知る読者も多いだろう。
 H・G・ウェルズは、なぜタコ型の火星人を思ついたのだろうか? 知能が発達しているために頭脳が大きく、火星の低い重力下では四肢は発達していないだろうと考えた結果、タコのような触手を持つ軟体動物の姿に描かれたようで、科学的にも合理的な形態だとされてきた。
 小説では、タコ型の火星人は、やってきたときと同様に突然活動を停止した。火星人たちは、地球の病原体に対して免疫がなかったため自滅し、侵略は失敗に終わる。

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「宇宙戦争」(1898年)より。

『宇宙戦争』はフィクションである。だが、これが本当に起こった出来事だとしたらあなたは信じられるだろうか?
 そんな馬鹿な、と一笑に付すかもしれないが、ありえないことではないのだ。といってもタコ型のエイリアンが攻めてきて、人類と激しくバトルをしたという意味ではないので、ご安心を。

 人類が現れるはるか昔、タコやイカの仲間が地球外からやってきたという仮説が存在する。遠い遠い過去の時代のことではあるが、タコやイカは地球外から侵略してきたエイリアンかもしれないのだ。

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 タコやイカは、生物学での分類上、頭足類(軟体動物門頭足綱)に属している。見かけ上は一見似ていないが、オウムガイも頭足類である。
 頭足類の祖先が出現したのは古生代カンブリア紀とされているが、初期の頭足類は、オウムガイのような硬い殻を持った生物だった。のちの中生代に大繁栄したアンモナイトも殻を持った頭足類である。

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 最新の研究によると、殻を持たない頭足類の複雑さは、殻を持つオウムガイの祖先などと比べ際立っているという。そして、殻を持たない頭足類の祖先は、およそ2億7000万年前の古生代ペルム紀に突然のように出現したとされる。この状況は、緩やかに進化をしていた頭足類の祖先に、突然、はるか未来の生物の特徴を借りてきて組み合わせたように見えるという。

イカの体色の変化に隠された秘密

 それでは、殻を持たない頭足類の複雑な特徴とは、どういうものだろうか。まずタコやイカの特徴としてあげられるのが、非常に優れた擬態能力だろう。タコに至っては、体色どころか、体表の質感までも変化させカモフラージュすることができる。
 特にミミックオクトパスは、体の色、質感、形を自在に変形させて、毒を持つ魚や、ウミヘビ、クラゲなどにシェイプシフトすることができる。まさにエイリアンである。

 アメリカ・カリフォルニアのモントレーベイ水族館研究所によると、イカにおいては、体色の変化でコミュニケーションを交わしているという。色の変化だけでなく、その変化パターンやスピードなども意味を持っているようだが、詳細はまだ解明できていない。

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